El peor brote de gripe aviar registrado amenaza con extenderse a un segundo año mientras Estados Unidos se apresura a contener un virus que ya ha hecho subir los precios de los alimentos en medio de la escasez de huevos.

Casi 58 millones de aves de parvadas comerciales y de traspatio han sido eliminadas en Estados Unidos desde febrero pasado, según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos Servicio de inspección zoosanitaria y fitosanitaria.

Los expertos dicen que el virus, conocido como gripe aviar altamente patógena, o HPAI, ha sido difícil de contener, ya que parece ser más frecuente en las aves silvestres ahora que en brotes anteriores, un desarrollo que también hace que futuras infecciones sean más probables. Y aunque el riesgo de que el virus se propague a los humanos sigue siendo bajo, los científicos dicen que las comunidades sentirán las consecuencias de un brote tan grave y prolongado durante los próximos meses.

«Tal como está, esta es la emergencia animal más grande que ha enfrentado el USDA en este país», dijo Gino Lorenzoni, profesor asistente de ciencias avícolas y salud aviar en la Universidad Estatal de Pensilvania.

Más de 40 millones de gallinas ponedoras han sido sacrificadas solo en los Estados Unidos, lo que ha disparado el precio de los huevos en todo el país, dijo Lorenzoni. Meses antes, la epidemia de «gripe aviar» llevó el precio de la carne de pavo a niveles récord.

El virus puede dejar fuera del negocio a las granjas avícolas comerciales durante largos períodos de tiempo.

«Tienen que retirar las aves muertas, desinfectar sus instalaciones y traer nuevas aves; es un proceso de meses para hacerlo», dijo Kevin Snekvik, director ejecutivo del Laboratorio de Diagnóstico de Enfermedades Animales de Washington en la Universidad de Washington. . «Ahí es cuando la producción de huevos se ve afectada».

Los huevos se ven en un estante en los supermercados Pioneer en Brooklyn, Nueva York, el 12 de enero.Archivo Michael M. Santiago/Getty Images

Se están realizando esfuerzos para prevenir infecciones en parvadas comerciales y de traspatio, pero ha sido difícil frenar el brote ya que el virus parece haberse afianzado en las especies de aves silvestres, dijo Biao He, profesor de enfermedades infecciosas en la Facultad de Ciencias de la Universidad de Georgia. Medicina Veterinaria.

A medida que estas aves migran a través de continentes y océanos, pueden llevar consigo el virus.

“Así es como el virus puede saltar de Asia a Europa a América del Norte, en todo el mundo”, dijo.

Las aves de corral pueden infectarse a través de la exposición directa a las aves silvestres, pero es más probable a través de las heces que contaminan el suelo alrededor de las granjas o los patios.

Una vez que esto sucede, generalmente se deben sacrificar manadas enteras.

«El virus se propaga muy, muy rápidamente dentro de la parvada, por lo que incluso si las aves no parecen enfermas, eventualmente morirán muy pronto», dijo Lorenzoni. «La mejor manera de detener la propagación de la enfermedad es sacrificar todas las aves que están en contacto cercano con aves infectadas».

Los pollos rescatados se reúnen en un aviario en el santuario del sur de California de Farm Sanctuary
Los pollos rescatados se reúnen en un aviario en el santuario del sur de California de Farm Sanctuary en Acton, California en 2022. Archivo Mario Tama/Getty Images

La vigilancia y la prevención de la gripe aviar han mejorado desde el último brote importante en 2015, dijo Lorenzoni, cuando se mataron alrededor de 50 millones de aves en seis meses. Él Programa «Defender el rebaño» del USDA incluye, por ejemplo, información sobre medidas de bioseguridad y cómo detectar signos de enfermedad.

Sin embargo, la escala de la propagación está sobrecargando los laboratorios de salud animal. Suresh Kuchipudi, director interino del Laboratorio de Diagnóstico Animal de la Universidad Estatal de Pensilvania, dijo que tres laboratorios de pruebas con animales en Pensilvania procesan varios miles de muestras cada semana. Su laboratorio opera en gran medida los siete días de la semana.

“La propagación es mucho más compleja de lo que normalmente esperamos”, dijo Kuchipudi. «Nada como esto ha sucedido en el pasado y la pregunta es: ¿qué ha cambiado?»

La prevalencia del virus en la naturaleza presenta nuevos desafíos para su contención. Muchas aves migratorias no están enfermas de gripe aviar, lo que significa que no se comprende bien qué tan extendida está en la naturaleza, agregó Lorenzoni.

Las condiciones climáticas locales también influyen en la propagación del virus. El sol puede, por ejemplo, desinfectar naturalmente las superficies, mientras que los días más oscuros ayudan a que las partículas de virus sobrevivan en las superficies contaminadas con excrementos de pájaros infectados, dijo Lorenzoni.

Y si la epidemia persiste en la primavera, las infecciones podrían volverse aún más difíciles de prevenir con el inicio de una nueva ola de migraciones de aves.

También existe el temor de que el virus mute a medida que continúa propagándose o infectando a otros animales. Aunque los expertos han dicho que el virus rara vez infecta a los humanos, la IAAP se ha detectado en mamíferos como zorrillos, mapaches, focas comunes, zorros rojos y osos. según USDA.

Si se permite que se propague sin obstáculos, el patógeno podría evolucionar de manera que sea más devastador o más difícil de controlar.

“Un virus está determinado: debe replicarse, reproducirse”, dijo. “Con todas estas replicaciones, puede acumular muchos cambios diferentes. Esto está sucediendo mientras hablamos y es por eso que temo que la gripe nos acompañe por mucho tiempo.

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